Executive Director’s Blog: Knowing Power

One thing that always strikes me when I walk into city hall is the pictures on display. Showcased is the diversity of our city council members and mayor as well as our city’s unique trio of additional elected positions (our city auditor, prosecutor, and attorney). One powerful face is missing from this wall, but it took me a few years to even notice it.

I’ve lived in Long Beach since November 2008. At that time, I was working on my dissertation, a fairly new union president, and fresh off the campaign trail for soon-to-be President Obama. Before realizing my limits, I quickly jumped into neighborhood organizing and served a brief stint on the Alamitos Beach Neighborhood Association board. This led to a connection with an organizer from the Long Beach Coalition for Good Jobs and a Healthy Community which eventually led me to several years of volunteer organizing with the coalition and some special friendships.

As the coalition analyzed potential policies to improve the working conditions of those in Long Beach’s profitable tourism industry, we looked at where various political actors were likely to stand on the policies, who influenced them, and how we could effectively advocate to them.

Missing from our analysis was the same person whose face is missing from that wall at city hall: our city manager.

Long Beach has a council-manager structure of government, which means that our city council approves and oversees our city’s budget and policies and hires a professional manager to run the city.

As the Coalition for Good Jobs became more active in the political arena, our analysis around how things actually happen in the city grew more sophisticated. We found that although our councilmembers play a huge role in setting policy for our city, city staff, especially the city manager, are significant political players.

Because of the low compensation of city councilmembers, they often have other jobs and are not focused on their elected position full time. They rely heavily on their own staff who usually work full time as well as other city staff who do the bulk of the work in terms of researching, writing, and implementing policy.

When it comes to our city’s budget, for example, our city manager takes the first crack at it by making his recommendations. The mayor typically follows suit, weighing in with his own recommendations. Councilmembers review these recommendations, host community budget meetings in their districts, and weigh in with their own thoughts as they move toward final budget approval.

So, whether you’re engaging in advocacy around the city budget or trying to change policies in Long Beach, it’s important to be aware of where the city manager and other staff fit into the equation, recognize their influence, and build relationships with them where possible.

These lessons are what led the coalition to co-host power-analysis workshops with other Building Healthy Communities: Long Beach partners in the summer of 2013. The workshop series emphasized building collective knowledge about the organization, functions, and power of local government.

Since that summer, Long Beach Rising! continues to host leadership trainings and opportunities to promote civic engagement and community organizing amongst those typically left out of political processes. This year marked the 5th annual People’s State of the City, a forum aimed at educating community members about the challenges and opportunities for change in the city, creative solutions, and how to get involved.

Even with all the attention currently being paid to national politics, our network is increasingly focused on local decision making. This is core to the Building Healthy Communities: Long Beach initiative because what happens at the local level is a matter of life and death for people in our community. One’s zip code is a major predictor of life expectancy, and in Long Beach some residents–those who live in wealthier and, frankly, whiter communities–live up to 7 years longer on average than residents of color and low-income folks in Long Beach. And research shows that only 15% of our health status is determined by genetics and access to health care. Instead, it is neighborhood and social conditions that account for 85% of our health status.

This is why Building Healthy Communities: Long Beach focuses on creating and improving policies and practices–primarily in our city government and school board–that impact our community’s health. At the same time, a core value of ours is that the people most impacted by an issue should be at the center of defining the solutions to it.

Because of this value it’s important that we are learning together and sharing what we learn broadly. This fall, for example, the Building Healthy Communities: Long Beach neighborhoods workgroup is launching a “People’s Planning School” in the Martin Luther King, Jr. Park neighborhood. Students will graduate with a new understanding of how planning decisions get made in the city and skills they can use in advocating for the changes they’d like to see in their neighborhood.

To build power, we need to know power. And sometimes that means drawing the picture for ourselves.

About
Christine E. Petit, Ph.D., Executive Director
Dr. Christine E. Petit serves as Executive Director for Building Healthy Communities: Long Beach, which is part of The California Endowment’s statewide effort to improve health outcomes through community engagement and policy change. She also serves as Chair of the City of Long Beach’s Board of Health and Human Services. Christine is co-founder of the Long Beach Time Exchange—a time-banking community based on the premise that everyone in Long Beach has something to contribute to our city. Christine holds a Ph.D. in sociology with emphases in social change and race and class inequality.


Algo que siempre se me hace curioso cuando entro el Ayuntamiento es la muestra de fotos en la pared. Se exhibe la diversidad de los miembros de nuestro concejo municipal y alcalde, además de un trío único de puestos adicionales electos de la ciudad (el auditor, fiscal y procurador municipal). Se falta una cara muy poderosa de esta pared, pero me tomó unos años para aún darme cuenta.

He vivido en Long Beach desde el noviembre del 2008. En estos tiempos, yo estaba trabajando en mi tesis doctoral, era una presidente bastante nueva de un sindicato y recientemente había terminado mi servicio con la campaña para él que pronto llegaría a ser el Presidente Obama. Antes de darme cuenta de mis límites, rápidamente empecé a organizar en mi vecindario y serví brevemente en la junta de la Asociación Vecindaria de Alamitos Beach (Alamitos Beach Neighborhood Association). Allí conocí a una organizadora de la Coalición de Long Beach para buenos trabajos y una comunidad saludable (Long Beach Coalition for Good Jobs and a Healthy Community), y con el tiempo, esto me llevó a varios años de organizar como voluntaria con la coalición y a unas amistades especiales.

Mientras la coalición analizó políticas potenciales para mejorar las condiciones laborales de los que trabajan en la industria rentable del turismo en Long Beach, vimos cuál posición los varios actores políticos probablemente iban a tomar sobre las políticas, quienes los influían y cómo efectivamente podíamos convencerlos de nuestra plataforma.

Ausente de nuestro análisis fue la misma persona cuya cara se hace falta en aquel pared en el Ayuntamiento: nuestro administrador municipal (city manager).

Long Beach tiene una estructura del gobierno del tipo concejo – administrador, que quiere decir que nuestro concejo municipal aprueba y supervisa el presupuesto y las políticas de la ciudad y contrata un administrador profesional para dirigir a la ciudad.

Mientras la Coalición para buenos trabajos se hizo más activa en el campo político, nuestro análisis acerca de cómo las cosas realmente acontecen en la ciudad se hizo más sofisticado. Encontramos que aunque nuestros concejales tengan un papel enorme en desarrollar política para nuestra ciudad, el personal de la ciudad, especialmente el administrador municipal, son personas muy claves políticamente.

Debido a la compensación baja de los concejales municipales, muchas veces tienen otros trabajos y no pueden enfocarse en su puesto electo el tiempo completo. Ellos dependen mucho en su propio personal quienes normalmente trabajan el tiempo completo, además de otro personal del la ciudad quienes hacen la mayoría del trabajo en investigar, escribir e implementar política.

Cuando se trata del presupuesto municipal, por ejemplo, el administrador municipal hace el primer intento con sus recomendaciones. El alcalde típicamente sigue, opinando con sus propias recomendaciones. Los concejales revisan estas recomendaciones, patrocinan reuniones comunitarias sobre el presupuesto en sus distritos, y opinan con sus propias ideas para llegar a la aprobación final del presupuesto.

Entonces, si está haciendo abogacía sobre el presupuesto municipal o tratando de cambiar políticas en Long Beach, es importante saber donde caben el administrador municipal y otro personal en el proceso, reconocer su influencia y construir relaciones con ellos cuando sea posible.

Estas lecciones influyeron a la Coalición a co-patrocinar unos talleres sobre el análisis de poder con otros colaboradores de Building Healthy Communities: Long Beach en el verano de 2013. El série de talleres enfatizó la construcción de conocimiento colectivo sobre la organización, funciones y poder del gobierno local.

Desde aquel verano, Long Beach Rising! sigue patrocinando capacitaciones de liderazgo y oportunidades para promover la participación cívica y el organizar a la comunidad entre las personas típicamente excluidos de los procesos políticos. Este año marcó el 5o anual Estado del Pueblo (People’s State of the City), un foro con la meta de educar a los miembros de la comunidad sobre los retos y oportunidades para cambio en la ciudad, soluciones creativas y cómo involucrarse.

Hasta con toda la atención que se están prestando a la política nacional, nuestra red está enfocando aún más en las decisiones que se toman al nivel local. Esto es la clave de la iniciativa Building Healthy Communities: Long Beach porque lo que acontece al nivel local es un asunto de vida y muerte para muchas personas en nuestra comunidad. El código postal es un predictor significativo de la duración de vida, y en Long Beach, algunos residentes – los que viven en comunidades más ricas y, francamente, más blancas – viven hasta 7 años más por promedio que los residentes de color y de bajos ingresos en Long Beach. Y las investigaciones muestran que sólo 15% de nuestra condición de salud se determina por la genética y el acceso a la asistencia médica. En realidad, son nuestras condiciones sociales y del vecindario que cuentan por 85% de nuestra condición de salud.

Por eso, Building Healthy Communities: Long Beach enfoca en crear y mejorar políticas y prácticas – principalmente en nuestro gobierno municipal y mesa directiva de la educación – que impactan a la salud de nuestra comunidad. A la misma vez, un valor clave para nosotros es que la gente más impactada por un asunto debe de estar al centro de definir sus soluciones.

Debido a este valor, es importante que aprendamos juntos y compartamos lo que aprendimos de manera amplia. Este otoño, por ejemplo, el grupo de trabajo de los vecindarios de Building Healthy Communities: Long Beach lanzará su “Escuela de Planificación del Pueblo” (People’s Planning School) en el vecindario del Parque Martin Luther King, Jr.. Los estudiantes se graduarán con un nuevo entendimiento de cómo se hacen las decisiones de planificación en la ciudad y con habilidades que pueden utilizar en abogar por los cambios que les gustarían ver en su vecindario.

Para construir poder, hay que conocer el poder. Y a veces eso quiere decir que tenemos que hacer nuestro propio dibujo.

Sobre
Christine E. Petit, Ph.D., Directora Ejecutiva

Dr. Christine E. Petit sirve como Directora Ejecutiva de Building Healthy Communities: Long Beach, que es parte del esfuerzo estatal de The California Endowment para mejorar los resultados de salud a través de la participación comunitaria y los cambios de políticas. Ella también sirve como presidenta de la Junta de Salud y Servicios Humanos de la Ciudad de Long Beach. Christine también es la co-fundadora del Long Beach Time Exchange – una comunidad de la banca del tiempo basada en la idea que todos en Long Beach tienen algo para contribuir a nuestra ciudad. Christine tiene su doctorado en la sociología con énfasis en el cambio social y la desigualdad de raza y clase.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *





Translate »